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100 toneladas de baterías de litio explotan en un edificio en llamas en Illinois

CHICAGO – Las baterías de litio explotaron durante la noche en una antigua fábrica de papel en llamas en el norte de Illinois que los funcionarios creían que había sido abandonada hace mucho tiempo y los bomberos decidieron dejar que el fuego se apagara porque temían que intentar apagarlo podría causar más explosiones.

El incendio que estalló en Morris el martes llevó a los funcionarios de la ciudad a ordenar la evacuación de entre 3.000 y 4.000 personas de unas 950 casas cercanas, una escuela, una iglesia y pequeñas empresas.

Mientras el humo negro y espeso seguía subiendo desde el edificio el miércoles, la jefa de policía Alicia Steffes dijo que la orden de evacuación permanecería en vigor hasta al menos las 9 pm y «posiblemente se extendiera».

La policía está estacionada en toda el área para evitar que la gente ingrese, aunque cualquier persona que pueda demostrar que vive allí puede regresar para obtener medicamentos esenciales, dijo.

La jefa de bomberos, Tracey Steffes, dijo que las pruebas de calidad del aire anteriores fueron «positivas», pero advirtió que las condiciones climáticas cambiantes y otros factores podrían conducir al deterioro de la calidad del aire.

El alcalde Chris Brown instó a cualquier persona con problemas respiratorios a consultar a su médico.

El jefe de bomberos dijo que estaba recopilando información de los bomberos y otros expertos en extinción de incendios en un edificio que, para sorpresa de su departamento y otras autoridades de la ciudad, almacenaba casi 100 toneladas de baterías de litio, que varían en tamaño, desde baterías de teléfonos celulares hasta baterías de automóviles grandes.

Los bomberos de Steffes dejaron de usar agua para apagar el fuego unos minutos después de su llegada cuando descubrieron las baterías, ya que el agua y la espuma pueden hacer que las baterías exploten. Y dijo que aunque había escuchado algunas ideas sobre cómo combatir el fuego -se sugirió la sal de la carretera- no enviaría equipos para apagar el fuego debido a las incógnitas sobre el contenido.

«No sé al 100% lo que se almacenó en este edificio, solo lo que nos dicen sobre lo que se almacenó en este edificio», dijo.

Además, Steffes dijo que si bien su departamento y otras autoridades han estado combatiendo incendios de edificios con baterías de litio, aún no ha encontrado a nadie con incendios con tantas baterías. Dijo que se podían escuchar explosiones nocturnas de baterías en toda la ciudad.

El alcalde dijo que la ciudad no sabía que el edificio se usaba para almacenar baterías hasta que se incendió y que sabía muy poco sobre la empresa de la que eran propietarios.

«El nombre de la empresa es Superior Battery … y no sabíamos que existía hasta ayer por la tarde», dijo Brown. Aparentemente, nadie más en el ayuntamiento ha hecho esto porque no hay registro de una licencia comercial o de comunicaciones entre la empresa y un ayuntamiento, dijo.

Steffe apenas ocultó su enojo por el gran peligro en el que se encontraban sus bomberos y dijo que no podía confiar en la información de la compañía.

«No teníamos idea de que estaban haciendo negocios allí», dijo Steffes, y agregó que un empleado de la compañía le dijo que habían vivido en el edificio durante aproximadamente un año. Steffes dijo que el molino había estado vacío durante décadas.

No hubo información disponible de inmediato sobre Superior Battery. El jefe de bomberos dijo que los representantes de la compañía no habían sido invitados a la conferencia de prensa del miércoles.

El alcalde dijo que la policía llevará a cabo una investigación sobre el almacenamiento de las baterías y que se ha contactado a otras agencias, incluido el jefe de bomberos y el fiscal general de Illinois.

Morris se encuentra aproximadamente a 115 kilómetros al suroeste de Chicago.

El incendio de Morris ocurrió dos semanas después de una explosión y un incendio masivo en una planta química cerca de Rockton, una ciudad de Illinois en la frontera con Wisconsin, y forzó la evacuación de cientos de hogares durante varios días. Nadie en la planta o la comunidad circundante resultó herido en el incendio del 13 de junio, que los funcionarios descubrieron más tarde que se prendió accidentalmente durante el mantenimiento.

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